Verre reizen

Reisverslag Thailand (deel 3): Ayutthaya

Vanuit de oase van rust in de jungle van Kanchanaburi (beschreven in het tweede deel van mijn reisverslag Thailand) vertrekken we naar de voormalige hoofdstad van het toenmalige Koninkrijk Siam, wat heeft bestaan van het jaar 1350 tot 1767 na Christus.

Voormalige hoofdstad

Eenmaal in Ayutthaya aangekomen wordt ons al snel duidelijk dat deze stad het middelpunt is geweest van een rijke beschaving en dat het een rijke historie met zich meebrengt. Ayutthaya was destijds één van de machtigste steden van Azië en stond bekend om zijn rijkdom, wat tot uiting kwam in de bouw van een grote hoeveelheid aan tempels en paleizen. De letterlijke betekenis van de naam Ayutthaya: ‘niet te veroveren’ bleek eeuwenlang een uitstekende naam, maar uiteindelijk moest de stad toch capituleren. Na de zoveelste inval van buurland Birma (tegenwoordig Myanmar) viel Ayutthaya uiteindelijk in 1767 en kwam er een einde aan het Koninkrijk Siam. De ooit zo rijke, vooruitstrevende miljoenenstad werd totaal verwoest, waarna er tot op de dag van vandaag alleen maar ruïnes overbleven. Vanwege het historische belang is de gehele stad door UNESCO in 1991 verklaard tot werelderfgoed.

Zomerresidentie Bang Pa In

Het eerste bezoek brengen we aan het koninklijke zomerpaleis van koning Rama V, Bang Pa In. Te midden van een schitterend aangelegd park bekijken we hier diverse paleizen die variëren van een Victoriaanse, Chinese & Thaise bouwstijl. Foto's AyutthayaLangs de vele vijvers en waterwegen begeven we ons door dit sprookjesachtige park waarbij we nog net op tijd zijn om een kolonne marcherende soldaten de wisseling van de wacht te zien maken. Ook zijn we hier getuige van het optische lichtverschijnsel van een vrijwel perfecte en volledige halo, een bijzondere gebeurtenis aangezien dit niet erg vaak voorkomt.

Wat Chaiwatthanaram

We vervolgen onze weg naar volgens kenners één van de mooiste tempels van Thailand; Wat Chaiwatthanaram. Deze majestueuze boeddhistische tempel ligt op de westelijke oever van de Chao Praya rivier waarbij duidelijk zichtbaar is dat het door het Birmese leger onder handen is genomen. Zo zijn van de honderden boeddha’s die het complex telt door plunderaars de hoofden compleet verminkt of zelfs afgebroken om elders te verkopen. De architectuur van deze mystieke tempel is in de typerende Khmer stijl, welke overeenkomsten vertoond met de wereldberoemde tempel Ankhor Wat in Cambodja.

Wat Sri Samphet

Na een eenvoudige lunch staat het immense Wat Sri Samphet, met zijn nabijgelegen ruïnecomplex op de planning. Door de enorm benauwende warmte op het heetst van de dag sjokken we hier van schaduw naar schaduw en is het dan ook lastig om van de schoonheid van dit complex te genieten. In de ruïnes van de drie Chedi’s die de tempel bewaken wordt de as van de koningen van Ayutthaya bewaard. In de tempel is het een drukte vanjewelste, waarom wordt ons pas later duidelijk. Boeddhisten geloven dat zij geknield met het gezicht naar de 16 meter hoge boeddha hun geluksnummer kunnen achterhalen. De bedoeling is om te schudden met een koker met daarin staafjes met op de uiteinden nummers van 1 t/m 99. Men dient net zo lang te schudden totdat er slechts 1 staafje overblijft, het nummer wat hierop staat afgebeeld is volgens hen het ware geluksnummer. Buiten de tempel staat het dan ook overvol met lotverkopers, waarbij men massaal loten koopt met hun geluksnummer erop. Uiteraard hebben wij ook een gokje gewaagd, maar helaas was het geluk niet aan onze zijde.

Olifantenkraal

Aan het einde van de middag bezoeken we de olifantenkraal van Ayutthaya. Olifanten werden vroeger gebruikt voor de bosbouw en als strijddieren voor het leger. Een olifantenkraal is in feite een omheinde plaats waar de olifanten bij elkaar gehouden en getraind werden en daarnaast diende de kraal ook als lokkertje voor wilde soortgenoten. Heden ten dage bestaat deze kraal uit zo’n 200 tamme olifanten die hier erg goed verzorgd worden. Op het moment dat we arriveren lopen de baby olifantjes net los en is het voor ons dus de uitgelezen mogelijkheid voor interactie. Deze kleine Dombo’s vinden ons uitermate interessant en beginnen dan ook direct een beetje te stoeien.  Tenslotte mogen we nog aanschouwen hoe de olifanten met zonsondergang te water gaan en zich in de rivier schoonspoelen. Een prachtige afsluiting van een geslaagde dag!

Bang Sai openluchtmuseum

De volgende dag zijn we wederom vroeg uit de veren en brengen we in de ochtend een bezoek aan het culturele kunstcentrum van Ayutthaya; Bang Sai openluchtmuseum. Hier is het mogelijk om de traditionele Thaise handenarbeid met eigen ogen te bekijken. In de verschillende werkplaatsen worden allerlei verschillende ambachten uitgevoerd zoals houtbewerking, weven, batik, glasblazen, keramiek etcetera.

Foto's Ayutthaya

Het is erg leuk om te zien hoe deze producten uiteindelijk tot stand komen. Naast deze ambachten bewonderen we ook de traditionele Thaise architectuur. In een gigantische tropische tuin staan allerlei Thaise huizen in verschillende oude stijlen.

Delicatessen

Na het Bang Sai Arts & Crafts Centre zetten we koers richting de kust en stoppen we nog éénmaal langs de weg bij een stalletje waar ze een typisch Thaise delicatesse verkopen; geroosterde rat. Lange tijd heb ik mezelf voorgehouden om het te gaan proeven onder het motto; ‘je moet alles een keer geprobeerd hebben’. Maar na het zien van zijn tandjes die over elkaar heen gekruisd zaten en de lange staart die er nog aan vastzat heb ik de eer maar aan mezelf gehouden en met mij de rest van de groep die erbij aanwezig was. Naast geroosterde rat was het ook mogelijk om slang te eten, een lokale rijstboer had deze namelijk net gevangen in de rijstvelden. Ook dit aanbod hebben we maar aan ons voorbij laten gaan.

Ayutthaya; van miljoenenstad tot ruinecomplex

Ondanks het feit dat Ayutthaya geen schim meer is van de machtige stad die het ooit was, is het zeer zeker de moeite waard om een bezoek aan te brengen. Zelfs al is de stad bijna compleet verwoest,  het blijft een prachtig aangezicht. De bijzonderheden van Ayutthaya op een rijtje:

  • Wonderschone paleizen
  • Prachtige tempels & ruïnes
  • Vriendelijke bevolking
  • Rijke culturele historie met koppeling Koninkrijk Siam
  • Aangename temperatuur

Het laatste deel van de reis brengt ons naar de Thaise kust en wel naar de badplaats Pattaya, meer hierover in deel 4 van mijn reisverslag Thailand.

Reisverslag Thailand (deel 2): Kanchanaburi & River Kwai

Na een aantal geweldige dagen in het overweldigende Bangkok gaan we op weg naar Kanchanaburi, bekend vanwege de beruchte Bridge on the River Kwai. Onderweg doen we een aantal zeer speciale lokale markten aan voordat we in Kanchanaburi arriveren.

Rotfai Talad

In de zeer vroege ochtend arriveren we bij het station van Mae Klong Railway, niet om hier op de trein te stappen maar om de lokale markt Rotfai Talad te gaan bezoeken. De spoorlijn loopt hier namelijk dwars door de markt heen! Alle koopwaar is zo dicht tegen elkaar opgesteld dat in eerste instantie niet eens merkbaar is dat we over een treinrails lopen. Tegen de tijd dat de boemeltrein arriveert bij de markt wordt er eerst een aantal keren luid geclaxonneerd. Het spektakel wat volgt is werkelijk waar ongelooflijk: in een mum van tijd wordt de gehele markt afgebroken zodat de trein zijn doorgang kan vinden, een prachtig schouwspel.

Drijvende markt

We vervolgen onze reis per bus om later deze ochtend per longtailboot al varend te arriveren op de grootste drijvende markt van Thailand: Amphoe Damnoen Saduak. Door de enorme ontwikkeling die grote steden als Bangkok en Chiangmai de laatste decennia hebben doorgemaakt is het nut en de authenticiteit van de drijvende markten verdwenen. Voorheen was het vervoer via de Khlongs (kanalen) vaak de enige weg, waardoor er veel handel op het water plaatsvond. Tegenwoordig bieden de Thaise vrouwen nog wel degelijk hun koopwaar aan, maar is dit vooral op de toeristen gericht. Voor souvenirs ben je hier dan ook zeker op de juiste plek.

Erebegraafplaats & brug over de River Kwai

Na een ochtend kennis te hebben gemaakt met de speciale Thaise lokale markten arriveren we rond de middag in Kanchanaburi. Een korte wandeling brengt ons bij een leuk, klein drijvend restaurantje aan de oever van de rivier. Na eenmaal onze buikjes te hebben volgegeten brengen we een bezoek aan de indrukwekkende erebegraafplaats ‘Don Rak’. Hier liggen de stoffelijke resten van zo’n 7.000 Britse, Australische maar vooral Nederlandse oorlogsslachtoffers die in WO II als krijgsgevangenen aan de Birma-spoorweg werkten. Vanwege uitputting, ziekte, mishandeling en ondervoeding stierven naar schatting meer dan 100.000 dwangarbeiders tijdens de aanleg van deze spoorlijn. De spoorlijn wordt dan ook wel ‘Dodenspoorlijn’ of ‘Death Railway’ genoemd.

Aan het einde van de middag verlaten we de begraafplaats om de wereldberoemde ‘Bridge on the River Kwai’ te bezoeken, bekend vanwege de gelijknamige speelfilm uit de jaren ’50. Deze brug was tijdens WO II een belangrijk punt op het traject van de Birma-spoorweg als bevoorradingsroute van de Japanners. Mede hierdoor werd de brug vaak door vliegtuigen van de geallieerden gebombardeerd. Toen we uiteindelijk op de brug stonden kon ik het ook niet laten om even naar de overkant van de River Kwai te lopen. Vanwege het historische besef was dit toch even een kippenvel-momentje. We namen nog even de prachtige omgeving in ons op en vertrokken vervolgens naar het hotel waar we na een korte duik in het zwembad en een heerlijk Thais diner lekker vroeg ons bed opzochten.

Trekking op een olifant

De volgende dag stond in het teken van de jungle. We vertrokken ‘s ochtends richting het Saiyok Elephant Park, een olifantenkamp / opvangcentrum waar we na het voeren van de baby-olifantjes de Thaise jungle gingen ontdekken op de rug van een olifant. De olifant wordt bestuurd door een mahout die achter de kop in de nek van de olifant zit. Een mahout is een olifantenverzorger die zijn hele leven toewijdt aan de olifant, het is een levenswijze. De mahout is 7 dagen per week onafgescheiden bij zijn olifant om hem te verzorgen en te beschermen. Vanaf een hoog plateau klimmen we op de olifant waar we als het ware in een soort bankje zitten op de heupen van dit prachtige dier. Een wiebelende, maar vooral geweldige ervaring! De 50 minuten durende tocht begon in het olifantenkamp en bracht ons door de bossen tot aan de rivier waar we de olifanten mochten wassen.

Bamboe-vlottenFoto's Kanchanaburi / River Kwai

Na deze bijzondere ervaring werden we in zwemvesten gehesen en lagen de bamboe-vlotten al in de rivier te wachten. Via een motorboot werden we een flink stuk de rivier op getrokken waarna we werden losgekoppeld en met de stroom mee dreven. Heerlijk om even tot rust te komen en van de wonderschone natuur te genieten. Deze indrukwekkende ochtend heeft ervoor gezorgd dat we flinke trek hebben en een stevige Thaise lunch is dan ook zeker op zijn plaats.

Treinrit ‘Death Railway’

Hierna kopen we een kaartje voor een avontuurlijke treinrit over de beruchte Death Railway. Hoe gevaarlijk het aanleggen van deze spoorlijn soms was is het best zichtbaar bij de 1200 meter lange Hell Fire Pass, waar de krijgsgevangenen doorgangen moesten uithakken in de rotsen en spoordijken en bruggen moesten bouwen. Op dit punt moest men ’s nachts doorwerken in het licht van olielampen, vandaar de naam Hell Fire Pass. Deze treinrit is echt de moeite waard en voelt als het ware als een reis door de geschiedenis.

Karaoke

Na een zware dag vol indrukken van de natuur en de geschiedenis van Thailand is het ’s avonds tijd voor wat ontspanning en vermaak! Eerst versterken we de inwendige mens met een diner aan de rivier waarna we de karaoke-bar ‘Sing Along’ opzoeken. Hier krijgen we een private-room met eigen bediening toegewezen. Hoewel karaoke in Azië immens populair is slaat deze vorm van vermaak in Europa lang niet zo goed aan als in het verre oosten. Westerlingen schamen zich namelijk vaak voor het gebrek aan zangtalent terwijl Aziaten daar een heel andere mening over hebben. Als het niet helemaal zuiver klinkt, is het in ieder geval vaak wel puur entertainment.  Er zijn wat alcoholische versnaperingen voor nodig, maar uiteindelijk komt iedereen toch aardig los en besluiten we de avond met uiteenlopende hits van The Backstreet Boys tot aan Frank Sinatra & The Beatles.

River Kwai; tot rust komen in de prachtige natuur

In vergelijking met de drukte in Bangkok, die ik beschreven heb ik het eerste deel van mijn reisverslag Thailand, is dit echt een oase van rust. Het is dan ook een goede afwisseling waardoor je beide uitersten optimaal ervaart. De bijzonderheden van Kanchanaburi / River Kwai op een rijtje:

  • Prachtige natuurlijke omgeving
  • Uitgebreide excursiemogelijkheden in de jungle
  • Rijke historie met koppeling WO II
  • Heerlijke Thaise keuken
  • Lokale uitgaansleven in karaoke-bars
  • Vriendelijke bevolking
  • Aangename temperatuur (vanwege het ontbreken van uitlaatgassen niet zo’n drukkende warmte)

Het vervolg van de reis brengt ons naar de voormalige hoofdstad Ayutthaya, meer hierover in deel 3 van mijn reisverslag Thailand.

Reisverslag Thailand (deel 1): wereldstad Bangkok

Nu het reisadvies voor de hoofdstad Bangkok weer positief is bijgesteld door het Ministerie van Buitenlandse Zaken en de ergste overstromingen sinds vijftig jaar voorbij lijken te zijn is het tijd voor een positieve blik op het land van de glimlach. Tijdens de zomer van 2011 heb ik samen met mijn vriendin een rondreis gemaakt door Thailand. In een serie blogposts zal ik onze bijzondere reiservaringen delen. In dit eerste deel: het hectische leven van Bangkok.

Bangkok; genoeg te beleven

Bangkok is de hoofdstad van Thailand. Dat deze stad veel meer heeft te bieden dan je zou verwachten is te zien in de komische speelfilm The Hangover Part II (2011), die zich voor een belangrijk deel in Bangkok afspeelt. Deze hilarische film is een vervolg op het onvergetelijke vrijgezellenfeest in Las Vegas, maar zoals in de aankondiging van de film al treffend wordt opgemerkt: “What happens in Vegas may stay in Vegas, but what happens in Bangkok can’t even be imagined!”

Dineren op grote hoogte

De eerste avond na aankomst besloten we te gaan dineren op grote hoogte. Eenmaal aangekomen bij de Biayoke Sky Tower II, werden we binnen een minuut met een speedlift naar de 84e verdieping gebracht. Hier hebben we genoten van een heerlijk diner met schitterend uitzicht over Bangkok. Na het diner werden we per bus naar ons hotel gebracht en konden we genieten van onze welverdiende nachtrust.

Chinatown & bloemenmarkt

De volgende dag begon in de vroege ochtend per openbaar vervoer, met als bestemming: Chinatown. In de lokale bussen merk je direct de drukte en hectiek van deze stad, alles is overvol en de drukkende warmte werkt op dat moment ook niet echt in je voordeel. We bezochten hier een markt, verspreid in vele smalle steegjes, waar de lokale bevolking zijn inkopen doet. Alle kruiden, specerijen, fruit, groenten, Foto's Bangkokvlees & vis liggen open en bloot uitgestald waardoor de geur nogal penetrant kan zijn.  De route bracht ons verder naar een bloemenmarkt Pak Khlong Talat, waar het lokale Thai prachtige traditionele bloemenkettingen maakten.

Grand Palace & Central World

In de middag stond The Grand Palace op het programma; misschien wel het mooiste en meest heilige tempelcomplex van Thailand. Vanwege de religie is het bedekken van ledematen hier verplicht, door de drukkende warmte niet echt een pretje. De schoonheid van dit complex maakt dat echter meer dan goed, in deze voormalige koninklijke residentie bevinden zich namelijk meerdere prachtige goudkleurige tempels.

Na ons te hebben omgekleed en een frisse duik te hebben genomen in het zwembad op de 8e verdieping van ons hotel gaan we op eigen initiatief per taxi op weg naar Thailand’s grootste Shopping Mall: Central World. In dit winkelcentrum is niets gek genoeg; er worden zelfs peperdure Ferrari’s & Lamborghini’s verkocht. We kwamen hier echter voor een ander doel: Asian food! Central World staat namelijk bekend om de goede Aziatische restaurants. Na een lekkere maaltijd viel ons oog op een 6D-bioscoop, waarbij naast de 3D filmprojectie ook regen, wind, geur en onafhankelijk van elkaar bewegende stoelen tot het totaalpakket behoren. Na deze belevenis zijn we teruggekeerd naar het hotel, want ook de volgende dag stond weer goed volgepland!

Fietsen & koken in de jungle

Deze ochtend moesten we ons melden aan de oever van de Chao Phraya-rivier, waarna we per longtailboot naar de overkant van deze rivier naar het oude Bangkok werden gebracht. Na een korte wandeling over een smalle pad door een moerasgedeelte waan je je dan ook direct in de jungle en kun je bijna niet beseffen dat ook dít Bangkok is! Het verschil tussen rijkdom en armoede wordt dan ineens wel heel snel duidelijk. Met een lokale bewoner als gids trekken we per fiets over een pad door de jungle waarbij je kunt genieten van traditionele houten woningen, palmen, bananen, orchideeën en de ultieme rust die hier heerst.

Na een stop bij een basisschool mogen we uiteindelijk laten zien hoe het met onze kookkunsten gesteld is. Op eenvoudige pitjes en met summier keukengereedschap bereiden we hier samen in korte tijd een heerlijke Thaise lunch, die we vervolgens zelf mogen nuttigen. Foto's BangkokDe rest van de middag stond in het teken van relaxen. We zijn heerlijk tot rust gekomen in en nabij het zwembad en hebben een heuse Thaise massage ondergaan, een echte aanrader!

Uitgaansleven Bangkok

De avond begint op Khao San Road, wat bekend staat als dé straat voor backpackers. Naast de relatief goedkope accommodaties is hier erg veel vermaak en zijn er enorm veel restaurants en bars te vinden met onder andere live muziek. Na kennis te hebben gemaakt met de ‘Thai bucket’ – bestaande uit een blikje cola, flesje Krating daeng (Thaise inspiratie voor Red Bull) en een halve liter Thaise Whisky – zit de stemming er al goed in. We besluiten per tuk-tuk naar een grote discotheek te gaan. Een ritje per tuk-tuk is een hele ervaring, omdat de chauffeurs zich totaal niet aan de verkeersregels houden en zich van links naar rechts dwars door het verkeer manoeuvreren!

Bij aankomst in de discotheek bleek helemaal niets te doen. Een aantal drankjes later werd het al wat drukker en werd ons ook duidelijk dat in deze clubs zeer eenvoudig vrouwen opgepikt worden. Eerst presenteren ze zichzelf door schaars gekleed op het podium te dansen om vervolgens door meerdere mannen te worden aangesproken. Ook in andere discotheken waar we deze avond nog terechtkwamen ging het er op dezelfde wijze aan toe.

Wat ik de Thai wel moet meegeven is dat ze zeker weten hoe ze een feestje moeten bouwen, in elke discotheek ging het publiek helemaal los op de muziek die vooral geïnspireerd is door de Nederlandse house-scene. Met een kater die zeker niet te vergelijken is met die van de hoofdrolspelers van ‘The Hangover 2’ verlaten we Bangkok – de stad met de vele gezichten – om onze reis te vervolgen richting Kanchanaburi / River Kwai, meer hierover in deel 2 van mijn reisverslag Thailand.

Bangkok; voor ieder wat wils

Kortom, Bangkok is een geweldige stad om een aantal dagen te verblijven. Je zult je hier zeker niet vervelen, er is namelijk genoeg te doen en voor ieder wat wils! Een aantal bijzonderheden op een rijtje:

  • Wereldstad met miljoenen inwoners
  • Rijke culturele historie
  • Mooie natuur aan de andere kant van de Chao Phraya-rivier
  • Vriendelijke bevolking
  • Uitgebreide shoppingsmogelijkheden (zowel voor luxe-artikelen in shoppingmalls als voor souvenirs op lokale markten)
  • Heerlijke Thaise keuken
  • Uitgebreid uitgaansleven
  • Aangename temperatuur (schommelt gedurende het jaar tussen de 25° en 35° Celsius)

Vanwege alle bovenstaande redenen is Bangkok niet voor niets voor het tweede jaar achtereen door het invloedrijke Amerikaanse reismagazine Travel + Leisure uitgeroepen tot de meest geliefde stad ter wereld.